Une caméra intelligente qui réfléchit

Le logiciel de Seervision fait fonctionner les caméras comme s'il s'agissait d'un être humain et facilite les productions vidéo. La start-up a pris source à l'ETH Zurich, où des étudiants ont mis au point un prototype peu pratique pour enregistrer des conférences.
Grâce à ce logiciel, il est possible de faire fonctionner plusieurs caméras à partir d'un seul PC. (Photo : Seervision)

La crise du coronavirus a fait de la vidéo un puissant outil de communication : réunions, présentations et même événements culturels sont tous diffusés en ligne. Mais quiconque cherche à se distinguer dans la foule des offres audiovisuelles en direct doit fournir une performance haut de gamme. C'est pourquoi de plus en plus d'entreprises investissent dans des équipements et des technologies permettant d'offrir une qualité et une expérience excellentes. Seervision, une spin-off de l'ETH Zurich, en ressent les effets.

Seervision développe des logiciels qui permettent d'automatiser les caméras dans tout type de studio - ce qui signifie qu'une personne peut sans effort faire fonctionner et contrôler plusieurs caméras en même temps. «De cette manière, les entreprises peuvent produire des vidéos professionnelles sans se soucier de la complexité de la tâche ou des coûts», explique Nikos Kariotoglou, cofondateur et PDG. C'est exactement ce que les entreprises recherchent à l'heure où tant de personnes travaillent à domicile.

«Le monde a soudainement basculé vers les événements en ligne et hybrides, accélérant une tendance qui devait prendre plus de temps», explique-t-il pour décrire ce changement. Jusqu'alors, la technologie de la spin-off servait principalement aux sociétés de production vidéo déjà familiarisées avec les caméras et les émissions en direct. Depuis le début de la pandémie, on a constaté un regain d'intérêt de la part d'entreprises de tous les secteurs et de toutes les tailles qui cherchaient à mettre en place un studio - afin de présenter les résultats de leur entreprise en ligne de manière professionnelle, par exemple. Le marché de Seervision s'est donc soudainement élargi. «Nous avons été positivement surpris par cela et notre argumentaire de vente est devenu beaucoup plus facile», s'exclame Kariotoglou.

Un logiciel qui pilote de nombreuses caméras

Le cœur de la solution Seervision est le logiciel, qui combine intelligence artificielle, reconnaissance d'images et modèles mathématiques prédictifs. Il est capable d'anticiper le mouvement d'une personne dans l'image et d'orienter les caméras comme si elles étaient actionnées par un·e caméraman·e. Le logiciel fonctionne avec différentes caméras de différents fabricants, ce qui rend la technologie flexible et polyvalente. Une personne peut confortablement contrôler l'ensemble de l'enregistrement vidéo, ajuster le cadrage d'un plan et intégrer des diapositives ou des vidéos de présentation, le tout à partir d'un ordinateur situé à n'importe quel endroit. Cela signifie que l'application est un excellent choix si le budget ne permet pas d'engager une équipe de tournage ou si l'expertise technique fait défaut. Une présentation commerciale, un événement culturel ou même un match de tennis peuvent tous être enregistrés de cette manière.

Le logiciel fonctionne avec différentes caméras et convient à divers événements. (Vidéo : ETH Zurich)

Le chemin vers la solution actuelle de Seervision a été semé d'embûches et de détours. C'est par hasard que Nikos Kariotoglou a fait ses études doctorales en ingénierie de contrôle à l'ETH Zurich. Pendant ses études de master en électrotechnique à l'Imperial College de Londres, il a participé à un échange à l'ETH Zurich. Là, il s'est blessé au genou en jouant au football et est resté bloqué dans le laboratoire de régulation automatique. «Si cela ne s'était pas produit, beaucoup de choses auraient été différentes», dit-il en souriant. En bricolant les robots, il s'est tellement enthousiasmé pour le laboratoire qu'il s'est inscrit pour obtenir un doctorat.

En tant que doctorant, Nikos Kariotoglou a travaillé sur des caméras télécommandées et a eu l'idée de les améliorer avec un meilleur logiciel. Il voulait que les caméras réagissent intelligemment au mouvement d'une cible. Reto Hofmann, étudiant en maîtrise à l'époque, a relevé le défi de construire un tel système intelligent pour enregistrer les conférences du chef du laboratoire de contrôle automatique, le professeur John Lygeros. Le prototype lourd et encombrant a été la pierre angulaire de la spin-off que Nikos Kariotoglou et Reto Hofmann ont fondée ensemble en 2016. Quelques mois plus tard, alors que le système arrivait à maturité, Conrad von Grebel, propriétaire d'une société de production vidéo, a entendu parler de leur idée. Il a décidé de rejoindre la spin-off en tant que cofondateur et a apporté une expertise indispensable dans le secteur de la vidéo.

Tirer les leçons de l'échec

Au début de l'entreprise, les trois fondateurs ont mis au point une caméra facile à manipuler, semblable à une caméra d'action, et un support de caméra pivotant intelligent appelé Bungito. Ces appareils pouvaient reconnaître automatiquement les sujets dans l'image, suivre leur mouvement et effectuer un panoramique dans cette direction. Cependant, les appareils n'ont jamais dépassé le stade du prototype, car l'équipe a réalisé à quel point il est compliqué et coûteux de développer du matériel pour le marché grand public. Ils ont donc décidé de concentrer leurs efforts sur le logiciel et de le développer davantage.

«Je suis heureux que nous ayons réorienté notre idée d'entreprise», déclare le PDG Nikos Kariotoglou. Il est convaincu que les détours par les prototypes matériels étaient nécessaires, et se réfère à un dicton entrepreneurial : «Vous allez échouer plusieurs fois, car c'est le seul moment où vous apprenez réellement quelque chose.» Même si l'entreprise dérivée dispose désormais d'un produit commercialisable et a remporté plusieurs prix, le PDG estime que le chemin est encore long avant de pouvoir prétendre au succès. Ce qui motive l'équipe, c'est le désir ardent «d'arriver au point où nous nous développons tout en faisant des bénéfices». La montée en puissance des événements en ligne pourrait bien rapprocher Seervision de cet objectif.

À propos de Seervision

Seervision entretient des liens étroits avec l'ETH Zurich et son environnement. La spin-off est basée dans les locaux de Wyss Zurich, le centre de recherche financé par l'entrepreneur Hansjörg Wyss. Le centre encourage la mise en œuvre orientée produit des résultats scientifiques de l'Université et de l'ETH Zurich dans le domaine des nouvelles technologies et des systèmes intelligents pour la médecine régénérative et la robotique.