Lauzhack, oder wie man sein Semesterprojekt in drei Tagen rettet

Der Lauzhack-Hackathon gab den Studierenden die Möglichkeit, ihre Semesterprojekte auf Fragen im Zusammenhang mit dem Coronavirus umzulenken. Eine intensive, aufregende Erfahrung für alle Beteiligten.
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Die Sperre war gerade erst verhängt worden, und Hunderte von Semesterprojekten standen plötzlich in Frage. Es folgten zwei lange Wochen der Ungewissheit, bis eine Ankündigung gemacht wurde, wie die Studierenden ihre Studienleistungen erwerben könnten – Lauzhack. Trotz Skepsis, Ängsten und Zweifeln verbrachten einige Studierende ihr Osterwochenende mit einem Hackathon, bei dem es darum ging, reale Lösungen für die durch die Pandemie aufgeworfenen Probleme zu finden.

Wir sprachen mit mehreren Teilnehmern, die, weit entfernt von einer Niederlage, aus dieser Erfahrung mit einem neuen Gefühl für ihre Fähigkeiten hervorgingen.

Eine emotionale Achterbahn

Ihre Namen sind Lison, Florence, Camille, Ekaterina, Aurélien und Tristan. Ihre Reaktionen reichten von echtem Enthusiasmus bis hin zu Befürchtungen und Ängsten. Da sie sich sehr für ihre geplanten Semesterprojekte interessierten, war es für sie schwierig, sie beiseite zu legen, da sie nicht wussten, ob sie später verwirklicht werden würden. Aber da sie keinen Zugang zu einem Labor oder Geräten hatten, mussten sie ihre Frustration hintanstellen und die neue Herausforderung annehmen.

«Ich wusste nicht, was ich tun sollte», sagt Camille Montemagni, Bachelor-Studentin der Informatik.«Da ich die Grundlage meines ursprünglichen Projekts – die Kalibrierung eines Avatars in der erweiterten Realität mit Hilfe von Motion Capture – nicht wiederverwenden konnte, musste ich bei Null anfangen und ein neues Projekt finden. Es war wirklich anstrengend, vor allem, weil ich Hackathons nicht besonders mag, aber ich brauchte diese acht Credits.» Am Ende entwarfen Camille und ihr Team eine kollaborative virtuelle Umgebung.

Selbst für diejenigen, die keinen Neuanfang brauchten, war der Beitritt zu Lauzhack keine offensichtliche Wahl. «Ich habe nicht gesehen, was ich beitragen könnte, da ich keine Biologin oder Epidemiologin bin», sagt Ekaterina Svikhnushina, Doktorandin der Computer- und Kommunikationswissenschaften. «Aber dann wurde mir klar, dass es bei dem Hackathon nicht nur darum ging, einen Impfstoff zu finden, sondern dass es vielmehr um alle möglichen krisenbedingten Fragen ging, vor allem um solche, die mit der Hilfe für Menschen zu tun haben.» Sie beaufsichtigte das Projekt COVER, ein Unterstützungsdienst für gefährdete Menschen. Die Idee kam ihr, als ihr Grossvater sie wegen eines Computerproblems anrief. Sie brauchte die Credits nicht, aber sie wollte mitmachen und sich nützlich machen.

Florence Stoffel, eine Master-Studentin, reagierte ähnlich: «Ich habe den Hackathon als eine Chance gesehen, meine Fähigkeiten und mein Fachwissen einzusetzen. Schliesslich sind wir dafür ausgebildet, und jetzt ist die Zeit gekommen, in der wir Chemiker eine Rolle spielen können und sollen. Dies ist unser Moment.» Sie kam auf die Idee, eine Anwendung zur Identifizierung neuer Medikamente zu schaffen, die auf virale Proteine abzielt auf Grundlage bestehender Medikamente, die diese Eigenschaft bereits besitzen. Obwohl sie keine Informatikerin ist, nahm sie über die Lauzhack-Plattform schnell Kontakt mit Experten auf, und das Team machte sich an die Arbeit.

Ein wissenschaftliches Experiment mit einer menschlichen Dimension

Ein Projekt und Teammitglieder zu finden, war nicht selbstverständlich. «Ich wechselte das Projekt mittendrin, weil ich mich nicht ausreichend nützlich fühlte; meine Fähigkeiten entsprachen nicht dem, was benötigt wurde», sagt Aurélien Kinet, ein Master-Student der Elektrotechnik und Elektronik. «Ich fühlte mich auf vertrauterem Boden, als ich zum COUGHVID Projekt kam. So konnte ich zum Beispiel meine Fähigkeiten in Python-Codierung, maschinellem Lernen und Datensatzverwaltung einsetzen. Ich war mit meinem Team sehr zufrieden, und es war auch interessant, wie die Nationalitäten meiner Teamkollegen ihre Visionen formten.»

Einige wenige hatten das Glück, an Projekten zu arbeiten, die mit ihrem Studium zusammenhingen. Lison Marthey, eine Masterstudentin der Materialwissenschaften und des Ingenieurwesens, dachte, der Hackathon würde sich auf Kodierung und IT konzentrieren. «Ich wollte mich auf Materialien konzentrieren, daher war es naheliegend, sich mit Fragen im Zusammenhang mit chirurgischen Masken zu befassen – wie man sie sterilisiert, wie man sie komfortabler macht und wie man einen Feuchtigkeitsindikator hinzufügt, damit die Träger wissen, wann sie sie wechseln müssen.» Das Maskimal-Projekt war geboren. «Es war eine grosse Chance. Zuerst hatte ich meine Zweifel, aber am Ende hat die Gruppe wirklich gut zusammengearbeitet, und ich bin froh, dass ich teilgenommen habe», sagt sie.

Es war eine intensive, aufregende Erfahrung für alle Beteiligten. «Das Ziel war, bis zum Ende des Wochenendes ein konkretes und übertragbares Ergebnis zu haben», sagt Tristan Vouga, Mitglied des Indie-Pocket Team. «Die Arbeit gegen die Zeit war inspirierend für das Team, und sie zwang uns, uns auf das Wesentliche zu konzentrieren.» Indie-Pocket, das für die Integration in die SwissCovid-App entwickelt wurde, lokalisiert genau, wo die Leute ihre Smartphones tragen. Er fügt hinzu: «Es förderte den Geist eines gesunden Wettbewerbs und bestätigte, dass dies der richtige Weg war, um voranzukommen. Am Ende war der Hackathon hart, aber er hat das Beste in uns zum Vorschein gebracht.» Florenz äusserte jedoch einige Vorbehalte: «Natürlich war es das Ziel, einen funktionierenden Prototyp zu entwickeln. Aufgrund der Art des Projekts wurde jedoch bestimmten Details nicht genügend Aufmerksamkeit geschenkt, auch wenn sie vielleicht den entscheidenden Unterschied machten. Wenn ich entspannter gewesen wäre, hätte ich mehr Zeit auf sie verwendet. Menschen arbeiten unter Druck anders, und unser Team hatte die zusätzliche Herausforderung, über verschiedene Zeitzonen verteilt zu sein.»

Was Camille betrifft, so war diese Erfahrung ein echter Motivationsschub: «Zu sehen, wie etwas Greifbares aus dem Projekt herauskam, gab mir Selbstvertrauen, auch wenn ich bei Null anfing und in Bereichen arbeitete, in denen ich mich nicht auskenne. Jetzt bin ich mir meiner selbst viel sicherer.» Dasselbe gilt für Jekaterina, die «Dinge ausprobiert, erreicht und gelernt hat, die ich unter normalen Umständen nie getan hätte. Wir waren motiviert und davon überzeugt, dass unser Problem es wert war, gelöst zu werden».

Wie geht es weiter?

Der Hackathon mag vorbei sein, aber die Projekte gehen weiter. Die Medienaufmerksamkeit von COUGHVID ermöglichte es dem Team, noch mehr Klangproben zu sammeln, um ihr Projekt zu verfeinern. «Der Datensatz wächst und ich brauche immer länger, um die Daten zu bereinigen», sagt Aurélien. «Wir müssen jetzt medizinische Daten von bestätigten COVID-19-Patienten einbeziehen. Danach sollte es schneller gehen, aber die App wird erst dann freigegeben, wenn sie 100% zuverlässig ist.»

Auch für Tristan laufen die Dinge gut: «Wir konnten mehrere Ergebnisse erzielen: die Datensammlung, die App zum Erfassen der Daten und den Algorithmus für die Tracing-Apps. Es ist belebend, an einem konkreten Projekt zu arbeiten. Im Vergleich zu unserer üblichen Forschungsarbeit ist es ein frischer Wind.» Florence, die das Pech hatte, alle ihre Rohdaten zu verlieren, reflektierte philosophisch: «Manchmal lernt man auf die harte Tour. Aber wenn dies leicht zu lösen wäre, wäre es schon längst geschehen.»

Und jetzt? «Wenn der Lockdown vorbei ist, würde ich gerne die Mitglieder meines Teams, die ich nicht kenne, persönlich kennenlernen», sagt Lison.

Für die meisten dieser Studierenden war dies ihr erster Hackathon. Angesichts der einzigartigen Umstände und der daraus gezogenen Lehren sind wir bereit zu wetten, dass es eine unvergessliche Erfahrung bleiben wird.